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获统计学“诺贝尔奖”的温州人

——访美国宾州大学终身教授蔡天文
2010年08月06日 20:55:57文章来源:【www.sbf266.com】   字体:
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  人物名片 蔡天文,1967年出生于瑞安市莘塍镇。现为美国宾州大学终身教授兼博士生导师,兼任4个专业领域的最权威刊物《美国统计年刊》、《美国统计调查杂志》、《美国统计学会会刊》和《泛华统计学会会刊》的主编,并承担美国国家基金会论文审查工作。去年7月,他受聘成为市政府首位海外专家顾问。

  7月9日,温籍学人智力返乡暨海外高层次人才回国服务活动正式启动,启动仪式后,首批20多名温籍学人及台湾青年学生参访团,随即分赴温州大学等地开展交流活动。作为此次活动的温籍学人代表之一的蔡天文教授颇受关注。他,从一所乡村小学走出,成长为美国宾州大学最年轻的终身教授之一,蔡天文有着很多不同于一般学子的经历。

  多方求学 上过11所学校

  15岁上大学,19岁读研究生,21岁开始在国内外权威学术刊物上发表论文……这些成绩的取得,蔡天文说,跟父亲蔡笑晚“孟母三迁”式的教育方式不无关系。

  小时候,蔡天文就表现出同龄人少有的聪颖天资。小学二年级,父亲蔡笑晚就发现,蔡天文不仅掌握了书本知识,自学的内容还比别人超前了很多。于是,父亲觉得应该给他一个更适合的读书环境,于是就从村小转到莘塍区小就读。四年级时,由于蔡天文刻苦学习而且聪明过人,父亲又打算让他直接跳级上初中,但莘塍中学有年龄限制,他便“曲线”转到平阳中学读初一,后转回莘塍中学。

  “由于父亲频繁让他跳级,从小学到大学,我先后上过11所学校。”回忆起学生时代的求学经历,蔡天文总结说:“过去生活比较清苦,平阳到瑞安要转三趟船,从学校到家里要花三四个小时。当时父亲要求我每周回家一趟,可以督促我学业。虽然回家的路途很辛苦,在平阳求学两年,还是坚持每周末回家,这种清苦让自己受益不少。人生就是要靠努力获得成绩的,就像爬山一样,有的人咬咬牙就爬过去了,有的人感觉累了就止步不前了,这取决于人的意志。”

  在瑞安中学读高二时,年仅15岁的他,就以高分考取杭州大学数学系,并担任班长。之后他又考上上海交通大学的研究生。从上海交大硕士毕业后,蔡天文到上海模具研究所工作。1988年恰逢模具所与日本Unic软件公司合作创办一家高技术软件开发公司,天文很快被日本公司赏识录用。由于工作环境不适合自己,1989年上半年,蔡天文毅然办理了停职手续,准备考托福。1990年,蔡天文以优异的成绩获全额奖学金赴美国留学深造,师从世界著名数学家劳伦斯·布朗,1995年获美国康奈大学博士学位,2000年被宾州大学聘为副教授、博士生导师,不久被评为终身教授直至成为美国宾州大学历史上最为年轻的终身教授之一。

  攀登高峰 摘取学术桂冠

  2008年8月7日,蔡天文在美国获得考普斯总统奖,摘取统计学桂冠。据了解,该奖设于1976年,每年只颁奖给一位40岁以下的统计学最杰出的学者。由于诺贝尔奖项中没有统计学,所以此奖在国际上被视为统计学“诺贝尔奖”。

  蔡天文介绍说,当年自己能获得这项荣誉,主要是因为他对世界统计学,特别是在小波方法及应用方面作出的重大贡献。蔡天文说,他研究的统计学广泛应用于生活的各个领域,如某人膝盖患病,医院为此作了详细检查,每隔两毫米拍1张片子,共拍了100多张。这100多张片子比较、储存、传输起来都特别麻烦。现在用小波方法只要几分钟时间,就可锁定有价值的片子。”

  目前,他主攻小波理论在信号处理上的应用,利用他的理论,可以在众多的电视、电话信号接收中,选择最清晰的一条来应用。而获得考普斯总统奖的背后,是蔡天文非一般人能做到的努力。他说:“我现在是学院的终身教授。在美国,学校对教授的工作量是没有要求的。但是,我每天除了教书,还要看论文、写论文。而且我现在是美国统计学权威杂志《统计年刊》的主编,要选择很多专业论文予以刊登。”所以,他的上班时间几乎每天都是从早上7:00到下午6:00。但是他说,有时间坐下来跟自己合作的学者讨论学术论文的难题,是很有意思的事。同时作为一个学者,每天跟很多不同的专家探讨不同的知识,自己每天都收获着学问。这,很快乐!

  眷恋故乡 多为祖国出力

  现在,蔡天文教授每年都会回国一两次,到国内的各大高校里讲学,同时和国内的统计学教授、学者交流学术经验。目的就是希望通过学术交流,把国际最前沿的统计学成果带回国内。

  而作为温籍学者,蔡天文也很愿意为家乡出力。他在谈到温籍学子如何回馈反哺家乡的时候,他建议说,温州需要一个常设的类似研究院一样的机构。虽然海外的温籍学子不可能长期驻留温州,但是每隔一段时间总有人回乡,而且愿意把自己的学术成果跟家乡分享。如果有一个常设的机构,回乡的学者便可以在这里培养优秀的学生和年轻的老师。同时蔡天文也建议,温州应该提高科技、文化的品位,比如谷歌、百度等产品都是市值几千亿的高科技产品,目前温州经济领域中就很缺乏科技含量高的产品。他认为,温州应该启动教育改革,大量引进高科技人才。

  结合自己的就学经历,同时比较美国的中学教育及中国的中学教育,蔡天文对目前的温州教育改革也提出了自己的看法:“我是主张像目前的美国一样,让学生可以进行单科跳级。比如有的学生语文成绩一般,数学成绩却通过自学达到了高出好几级的水平。那么,他的数学课就可以跟更高年段的学生一起上。这样就不会浪费他的学习时间,而且能激发学习兴趣。目前温州的中学教育机制管理很好,但是却也比较刻板。”

  值得一提的是,蔡天文是瑞安“博士之家”蔡笑晚家的老大。蔡笑晚培养的6个子女中,5人是博士,1人是硕士,其中次子蔡天武是美国高盛公司副总裁,小女蔡天西是哈佛大学最年轻的副教授。(翁卿仑)

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编辑: 张朋杰
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